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jueves, 12 de julio de 2012

Encuentran una quinta luna en Plutón


El minúsculo cuerpo tiene una forma irregular y un diámetro de entre 10 y 25 kilómetros
Un equipo de astrónomos ha descubierto gracias a las observaciones del telescopio espacial Hubble una quinta luna en la órbita de Plutón, según ha informado la NASA en un comunicado. El nuevo satélite, que en las imágenes aparece como una casi imperceptible mancha de luz, tiene forma irregular y un diámetro que oscila entre los 10 y los 25 kilómetros.

zoomImagen tomada por el 'Hubble' que muestra las cinco lunas alrededor de Plutón. El círculo verde marca el satélite recién descubierto, llamado P5, en una imagen del pasado día 7.
Imagen tomada por el 'Hubble' que muestra las cinco lunas alrededor de Plutón. El círculo verde marca el satélite recién descubierto, llamado P5, en una imagen del pasado día 7. NASA / ESA / SETI INSTITUTE
De manera provisional, los científicos han nombrado al nuevo cuerpo como P5 o, técnicamente, S/2012 (134 340) 1. El Hubble lo localizó durante unas observaciones realizadas entre los pasados 26 de julio y 9 de julio.
La NASA explica que el cuerpo se encuentra en el mismo plano que las otras lunas de Plutón ya conocidas. "Forman una serie de órbitas perfectamente anidadas, un poco como si fueran muñevcas muñecas rusas", ha explicado el autor principal de la investigación, Mark Showalter, del Instituto SETI.

El origen

El nuevo satélite ofrece pistas adicionales para desvelar cómo se ha formado y evolucionado el sistema que Plutón tiene a su alrededor, dice el comunicado de la agencia espacial de EEUU. Según Showalter, la teoría más probable es que todas las lunas del pequeño planeta son "reliquias" de una colisión acaecida millones de años atrás entre Plutón y algún cuerpo del Cinturón de Kuiper.
Las observaciones ayudarán a los científicos a planificar el sobrevuelo de Plutón que en el año 2015 efectuará la nave New Horizons de la NASA.

De planeta a planetoide

Plutón, descubierto en 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde William Tombaugh, fue catalogado durante décadas como el noveno planeta del sistema solar. Sin embargo, debido a su pequeño tamaño (2.390 kilómetros de diámetro) y su extraña órbita, entre otros motivos, la Unión Astronómica Internacional decidió en el 2006 rebautizarlo como planeta enano o planetoide, una categoría inferior en la que se incluyen también grandes asteroides como Ceres o Iris.
Caronte, la mayor luna de Plutón, fue descubierta en 1978. Posteriormente, las observaciones llevadas a cabo por el Hubble en el 2006 descubrieron dos lunas más pequeñas, con los nombres provisionales de Hidra y Nix. El año pasado, el mismo telescopio espacial también participó en la detección del cuarto satélite, todavía más pequeño, conocido como P4.
FUENTE EL PERIODICO.COM